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美国并购市场依然开放——但需悉心规划

九月 18, 2017

 

美国外国投资委员会否决莱迪思半导体收购交易中带来的启示


2017年9月13日,美国总统特朗普签发命令,禁止由Canyon Bridge Capital Partners(以下简称“Canyon Bridge”)牵头的一个投资基金买方团对美国莱迪思半导体公司(Lattice Semiconductor Corporation)的收购。莱迪思是一家总部设在美国的纳斯达克上市企业,生产高性能可编程逻辑器件。Canyon Bridge同样在美国设立,但其资金来源于中国。声明援引“鉴于半导体供应链完整性对美国政府的重要性,并且美国政府正在使用莱迪斯半导体公司的产品”,出于国家安全考虑,特朗普总统接受美国外国投资委员会(简称“美国外资委”)的建议,叫停这笔交易。


背景

在美国,特朗普总统的决定并不令人感到意外。在奥巴马总统执政期间,特别是在涌现大量中国买家提议的交易以及中国推出以中国经济重点产业的本土化,以“建成世界科技强国”作为明确目标的《中国制造2025》(Made in China 2025)政策之后,美国外资委对涉及半导体和其他先进技术公司并购活动的监管力度显著加强。许多观察家将中国买家在高科技行业活动的增长以及中国政府对这些投资活动的财力支持归因于该政策。与此同时,对非中国本土企业进入中国技术市场的不公平限制和要求的不满也在加剧,包括强制技术转让作为进入市场的代价,向中国国内企业提供广泛和不公平的补贴以及歧视性的反垄断执法。特朗普总统近日请求对这些行为开展以保护美国知识产权和技术为目标的贸易调查。

美国国会和其他利益相关方已明确美国应继续加强美国外资委监管的行业,其中包括机器人、人工智能、自动化和半导体—特别是用于军事、航空和关键基础设施等敏感行业的半导体。


启示

莱迪思案的结果并不代表美国投资政策或美国外资委操作方式的决定性改变并且成功收购依然可能。莱迪思案的结果符合美国外资委近两年来不断发展变化的调查和分析趋势,这些变化旨在应对新的市场考量以及美国对丧失在整个行业关键技术领先地位和生产能力对美国国家安全所带来的影响的深切担忧。因此,在半导体行业任何部门(或在任何先进技术公司)中的非美国投资都需慎重行事和悉心规划。莱迪思案再次表明外国投资者必须对美国外资委的态势加以仔细评估,重视程度应不亚于对潜在交易商业价值的评估。主要考量因素包括:

  • 敏感技术

新闻报道和特朗普总统的决定表明,莱迪思的产品和技术过去曾经且一直用于特定军事应用中。这是美国外资委评估国家安全威胁的传统因素。公司对其产品潜在的“双重用途”性能提出了异议,并且除以往产品销售以外,还很可能存在更深层次的问题。

美国外资委对于外国公司收购“关键”技术的担忧日益加剧,这些技术是未来创新的关键组成部分,具有重要经济和军事应用价值。并不存在涵盖这些敏感技术的明确的清单,而且敏感性可能也不是一目了然:公司可能处于极其早期的发展阶段,其技术可能不受出口控制,并且美国政府可能未曾表现出支持该技术开发的兴趣。或者,一项技术可能相对较陈旧且可广泛获得,表明没有什么担心的理由。

然而,从今往后,投资者和目标公司都必须通过一个新的“全生态系统”视角悉心审核目标公司的技术,以发现该技术对于美国竞争力的潜在影响,而不仅仅是单独的国防应用。这些关键技术当然包括先进的半导体工艺技术和工具、机器人、人工智能、自动汽车、增强/虚拟现实以及块链。

  • 对所有权和资金来源的监管加强

正如莱迪思案和近期其他备受关注的交易所显示,美国外资委对外国投资者的最终所有权和控制权以及交易资金来源等问题刨根问底。潜在收购方必须准备好披露其最终所有者、投资主体中的有限合伙人和资金来源的完整详情。在莱迪思案中,美国外资委显然并不相信一家私募股权基金因为是设立在美国并由美国人管理就足可以让该基金的被投资公司不受到基金主要(或唯一)投资人,即在香港注册成立的奕泰资本有限公司的控制和影响。奕泰的母公司是中国国有企业拥有的中资企业中国创业投资基金有限公司。

  • 敏感信息

莱迪思显然没有获取和持有个人识别信息的数据库,但涉及收购此类数据库的潜在交易是另一个受到美国外资委加强监管的新兴领域。虽然交易并不涉及取得先进技术, 但是当交易所涉及的任何公司与消费者、医疗保健公司,保险公司等存在往来时,对此类数据库的担忧可能会出现。近日伊夸费克斯公司(Equifax)的数据泄露事件将会提高美国外资委对该问题的敏感度。

  • 程序的拖延

除了美国外资委对先进技术和其他敏感交易的担忧愈发强烈之外,据报道美国外资委的案件数量比上一年同期增长约50%。同时,尽管新的特朗普政府已经上台,但美国外资委内的许多高级职位仍未得到填补。上述情况所造成的一个显而易见的后果是美国外资委正在花费更长的时间来启动和完成其工作。莱迪思案仅仅是一个经历了两三个连续调查周期才结案的交易案例之一。中国投资者应假定美国外资委的流程可能需要从交易签署之日起六个月或更长的时间才能完成。

尽管新的环境艰难并且莱迪思交易遭否决,但特朗普政府的官员和国会主要成员一直重申美国长期以来欢迎外商投资的政策,而且迄今已拒绝要求美国外资委在其调查中审查非国家安全因素,例如:投资者本国的互惠待遇以及从投资中平衡公共利益。美国外资委将继续对拟议交易进行逐案审查,但评估将越来越多地考虑目标公司在相关业务更为广泛的生态系统内的定位和作用。中国和其他国家对非敏感行业的投资应正常进行。

并购方案成功的关键将是对美国外资委担忧的国家安全问题提出具有说服力的解决方案。正如美国外资委的调查变得愈发复杂,各方需要考虑采取新的创新措施来解决出现的问题。

美国的并购市场“依然开放”,投资者应悉心规划收购交易,而不是受到莱迪思案的影响,止步不前。


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